Danny Drinkwater : l'autre atout pour le milieu de Chelsea

À l’occasion de la 23ème journée de Premier League, Chelsea (troisième avec 46 points) reçoit Leicester (huitième avec 30 points). Au-delà d’une belle affiche entre deux équipes compétitives, cette rencontre aura une saveur toute particulière pour Danny Drinkwater, l’ancien des Foxes, devenu un joueur de Chelsea cet été, contre 38 millions d’euros. Champion d’Angleterre avec Leicester (et Kanté) en 2016, le joueur de 27 ans est un milieu de terrain fiable, avec une grande couverture de terrain, capable de vite se projeter. Après six premiers mois entachés par des blessures à la cuisse puis au mollet, Drinkwater semble devenu un joueur sur qui Antonio Conte peut dorénavant miser.

Danny Drinkwater, le bleu lui va si bien / Toyin Oshodi / ProSportImages / DPPI
Danny Drinkwater, le bleu lui va si bien / Toyin Oshodi / ProSportImages / DPPI

De son vrai nom Daniel Noel, abrégé en Danny, Drinkwater est un Mancunien d’origine ! L’actuel numéro six de Chelsea a baroudé de clubs en clubs avant d’être (enfin) reconnu à sa juste valeur.

Champion d’Angleterre à 19 ans

Le petit Danny a tout d’abord intégré le centre de formation de United en 1999, alors qu’il n’a que neuf ans ! Il fait ses premières classes au sein du club, et signe son premier contrat sept ans après son arrivée, nous sommes en 2006, il a seize ans. Drinkwater évolue alors avec les U18 et devient rapidement un titulaire indiscutable ! Il joue notamment 27 matches et inscrit deux buts. Il est également convoqué avec les U18 Anglais, avec lesquels il joue deux matches et marque un but ! Deux ans après la signature de son contrat, il intègre l’équipe première de Manchester United, lors de la saison 2008/2009.

Dans cette équipe extrêmement compétitive, Drinkwater ne trouve pas de temps de jeu (il apparaît sur le banc lors de la dernière journée de Premier League, mais ne rentre pas en jeu). Avec les Red Devils, Drinkwater est donc devenu Champion de Premier League, vainqueur du Community Shield, de la FA Cup, et de la Coupe du Monde des Clubs, sans avoir disputé le moindre match. Heureusement pour lui, il continue d’être appelé avec les Three Lions, il joue 12 matches et participe à l’Euro U19, avec notamment Welbeck. L’Angleterre s’inclinera en finale contre l’Ukraine, pays organisateur.

Prêts à répétition

Pour ne pas revivre une saison identique, et trouver du temps de jeu en club, Drinkwater est prêté successivement dans quatre clubs différents, pendant trois saisons consécutives ! Tout d’abord à Huddersfield, qui évolue en League One (troisième division), où il réalise une saison pleine ! Il joue 37 matches, marque deux buts et délivre six passes décisives.

La saison suivante, il est prêté les six premiers mois à Cardiff, qui évolue en Championship (deuxième division). Rejoindre ce club est synonyme de montée en puissance pour lui. Malheureusement, il fait seulement douze apparitions, pour une passe décisive. Il est prêté pour la deuxième partie de saison à Watford. Même triste bilan qu’à Cardiff : douze matches. C’est une saison assez blanche pour Drinkwater.

Lors de la saison qui suit, 2011/2012, il est (encore) prêté. Cette fois à Barnsley, toujours en Championship. Il réalise cette fois une bonne première moitié de saison, il dispute 17 matches, marque un but et délivre cinq passes décisives. Pendant le mercato hivernal, le 14 janvier 2012, il joue un match contre Leicester (qui évolue aussi en Championship à l’époque). Il réalise un grand match, délivre deux passes décisives, pour une victoire 2-1 de Barnsley. Ce match va changer sa vie. Manchester United le rapatrie cinq jours plus tard. Dès le lendemain, il est transféré à Leicester, flairant la bonne piste, contre 900 000 euros. Manchester United ne lui aura finalement jamais donné sa chance.

Les années Foxes

Sans le savoir, Drinkwater vient d’opérer un tournant majeur dans sa carrière. Il rejoint Leicester en janvier 2012, à 21 ans. Après des années à être baladé de club en club, le natif de Manchester est enfin transféré dans un club. Il joue l’intégralité de la seconde partie de saison avec son nouveau club, et s’installe comme titulaire indiscutable ! Quelle récompense (enfin) pour Drinkwater !

Depuis son premier prêt à Huddersfield, Drinkwater va enfin pouvoir redisputer une saison complète avec un club, avec son club. La saison 2012/2013 est celle de la révélation pour lui ! Il n’avais jamais autant joué : 46 matches, pour un but et cinq passes décisives ! Leicester termine sixième de Championship, et s’offre le droit de jouer deux matches de Playoffs pour monter en Premier League ! Malheureusement pour Drinkwater, Leicester s’incline en demi-finale contre Watford, avec un dénouement de folie.

Après avoir touché d’aussi près l’ascension en Premier League, ce sont des Foxes revanchards qui se présentent à l’aube de la saison 2013/2014. Drinkwater continue sur sa lancée et réalise de bonnes performances. Sur les 46 matches de championnat, il en dispute 45, pour sept buts et quatre passes décisives ! Il reçoit le trophée du meilleur joueur du mois de décembre, et fait même partie de l’équipe type de la saison ! Il est également nommé pour remporter le titre de joueur de la saison. À l’issue de cette saison, Leicester termine premier de Championship et est promu en Premier League !

Premier League

Drinkwater, après toutes ces années de galère, découvre enfin la Premier League ! Quelle abnégation ! Comme tous les clubs promus en Premier League, cette saison est très difficile. Leicester lutte jusqu’à la fin pour ne pas redescendre en Championship. Après avoir été longtemps relégables, les Foxes ont terminé en feu cette saison et sont parvenus à se maintenir, en gagnant notamment sept de leurs neuf derniers matches ! Drinkwater réalise une saison en demi-teinte, il joue 26 matches, pour un but et une passe décisive.

Lors de la saison 2015/2016, il parvient à se réimposer dans l’effectif de Leicester au cours de cette saison. Il dispute 37 matches, pour trois buts et huit passes décisives. Leicester réussit l’exploit de devenir Champion de Premier League, deux ans après son accession de Championship ! C’est une saison historique. Cerise sur le gâteau, Drinkwater est convoqué pour la premier fois en mars 2016 avec l’équipe A des Three Lions, avec laquelle il dispute trois rencontres amicales. Il n’est malheureusement pas sélectionné pour l’Euro 2016. Il n’a plus été rappelé depuis septembre 2016.

Une expérience significative

La saison 2016/2017 marque ses grands débuts en Ligue des Champions ! Leicester parvient à se hisser jusqu’en quarts de finale, mais s’incline contre l’Atlético Madrid. Drinkwater réalise une bonne saison : 43 matches joués, un but et trois passes décisives. Il succombe finalement aux sirènes des Blues qui le recrutent le dernier jour du mercato ! Il y retrouve notamment son ancien coéquipier N’golo Kanté. À ce jour, il n’a disputé que seize matches, pour un but (et quel but). La faute à des blessures à répétition et à une concurrence accrue !

On risque de voir Drinkwater de plus en plus souvent avec Chelsea. Avec Kanté, Bakayoko et Fabregas, Chelsea dispose de quatre milieu centraux. Le coach Italien peut à sa guise effectuer des rotations en fonction du système déployé. Face à un Bakayoko inconstant, et un Fabregas plus offensif, Drinkwater pourrait même devenir titulaire aux côtés de Kanté, afin de reformer la paire Championne d’Angleterre il y a deux ans !

Théophile Rémon

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